¿Cuál es la mejor terapia de vanguardia para tratar la depresión?, ¿Piensan la mayoría de consumidores de carne que está mal dañar animales?, ¿Cuán probable es que los americanos piensen que el cambio climático puede causar la extinción humana?, ¿Cómo poder hacer que los académicos sean intelectualmente honestos para así poder confiar en sus descubrimientos?, ¿Como podemos hacer que  la investigación en ciencias sociales vaya 10 veces más rápida?, ¿La mayoría de las startups mejoran el mundo o lo empeoran?, ¿Por qué las investigaciones de las mejores revistas son menos fiables?

En este podcast de la organización 80.000 hours, Rob Wiblin y Spencer Greenberg discutieron estas y otras cuestiones similares. Veamos algunos de los principales puntos que se han tratado.

1. La compañía de Spencer, Spark Wave, ha creado un software llamado Uplift diseñado para ayudar a personas que sufren de depresión.

  • Las primeras 80 personas que utilizaron dicha aplicación redujeron sus niveles de depresión en un 50% en un mes y 6 meses más tarde seguían manteniendo casi todos los beneficios.
  • Spencer nos cuenta que, para conseguirlo, el primer paso fue hacer una gran revisión de las evidencias ya existentes sobre qué funcionaba y qué no, y a partir de ahí pensar mejoras. Una de las características esenciales era que fuese interactivo, que continuamente se ajustara a la persona, huyendo de ser algo estático y buscando que cada uno pudiese “crear su propia aventura”.
  • Esta herramienta sigue un protocolo de terapia cognitivo-conductual. La idea es realizar 1-2 sesiones de 30-40 minutos por semana. Son intensivas, pues se te asignarán unas tareas y se te preguntará durante la semana cómo están yendo. Tendrás también todo tipo de herramientas para ayudarte a resolver problemas. Por ejemplo, imagínate que no hiciste las tareas asignadas, pues el programa te ayudará  a descubrir por qué no lo hiciste y te ayudará a encontrar una estrategia para que la próxima vez puedas hacerlo. La idea es enseñarte los principios de la terapia cognitivo-conductual de forma que puedas usarlos en tu vida diaria (ya que conocer los principios sin saber aplicarlos no ayuda de mucho). Están empezando a ayudar a personas en los EEUU, pero esperan poder aplicarlo pronto a otros países también.

2. Otro de los proyectos de Spencer es el de mejorar la metodología de investigación en las ciencias sociales. Por ello:

  • Ha creado Task Recruiter una herramienta que facilita el reclutamiento de personas de forma online a través  de Amazon Mechanical Turk (una de las plataformas más grandes para reclutar sujetos de esta forma). Es una especie de capa extra que le podemos añadir a MTurk para filtrar a los sujetos por ejemplo según si ya han realizado algún experimento nuestro, el género, la edad, el país de procedencia…Este tipo de herramientas son realmente útiles por el ahorro que supone a la hora de llevar a cabo una investigación, y es que muchos investigadores no saben que la recogida de datos se vuelve 10 0 20 veces más económica si reclutamos a las sujetos de forma online en vez de citándolos en un laboratorio.Por ejemplo, últimamente Spencer ha estado realizado un estudio sobre la efectividad de 22 técnicas de formación de hábitos (ej. decirle a un amigo lo que quieres hacer, ponerte un recordatorio en el ordenador…), para ver cuáles funcionan realmente. Para esto se necesita una muestra bastante amplia, ¡por lo que el poder recoger datos de forma online y, por tanto, económica, está siendo de gran ayuda!
  • También ha creado GuidedTrack, una herramienta que te permite crear tus propios programas sin necesidad de que sepas programar, pues su lenguaje es realmente sencillo.
  • También nos cuenta que, para que una investigación sea útil para el mundo, varias cosas tienen que ir bien:
    • 1.  Se tiene que estar trabajando en un problema que realmente sea importante. Una de las mejores estrategias es centrarnos en aquellas preguntas que realmente ayuden a resolver problemas importantes y de las que ahora mismo nos sea sencillo y rápido obtener muchos datos, dejando de lado aquellos problemas que ahora mismo no somos capaces de resolver.
    • 2. Tienes que usar un método lo bastante robusto de forma que si respondes la pregunta tengas la respuesta correcta. Algo que suele ayudar es, una vez que tienes los datos, apartar un 20% de la muestra al azar. Entonces exploramos el resto, probamos hipótesis y cuando tenemos resultados interesantes, vemos si se confirman en ese 20% que apartamos antes.
    • 3. Tiene que ser novedoso, que no estés simplemente respondiendo a una pregunta que ya alguien resolvió.
    • 4. Alguien tiene que aplicar tu investigación en el mundo real.
  • Hay algunas cuestiones que las ciencias sociales tienen que resolver actualmente, como podría ser “Cómo mejorar las relaciones humanas” o “Cómo podemos hacer a las personas más felices”, pero nos encontramos con una gran dificultad: los investigadores se ven obligados a publicar en las mejores revistas, teniendo que investigar por tanto lo que estas revistas estén interesadas en publicar, y no en maneras de mejorar la vida de las personas. Y lo que les interesa a las revistas suelen ser descubrimientos novedosos importantes, los cuáles son muy difíciles de conseguir, por lo que acabamos cayendo en investigaciones que ofrecen falsos positivos y teniendo una gran ausencia de estudios de replicación.Nos aconseja hacer investigaciones “reiterativas”. Más que un gran estudio, hacer diversos pequeños estudios seguidos. Es muy probable que al hacer el 1º estudio aprendas algo que puedas aplicar en el 2º, que te enseñará algo que puedas aplicar al 3º, al 4º y así sucesivamente. Y siempre que puedas, recoger muchos datos, muchas variables, para así poder conocer realmente la verdad sobre cómo funciona el mundo.  Esto te permitirá tener mucha flexibilidad a la hora de hacer nuevas preguntas qué quizás no te habías planteado al principio. Es muy útil poder crear soluciones escalables.

3. Otro proyecto es clearerthinking.org, una web que nos ayuda a entender como tomar mejores decisiones y, en general, a cómo mejorar nuestra vida a través de ideas científicas.

  • La idea es que a través de programas de entrenamiento interactivos (hechos con GuidedTrack), los conocimientos de la ciencia cognitiva, las matemáticas y la economía puedan aplicarse  a la vida diaria. Por poner un ejemplo, podemos nombrar el pensamiento bayesiano, que quizás suene a concepto matemático confuso, pero no es más que una herramienta que nos ayudará a conocer la probabilidad de que un suceso ocurra. Nos ayudará a saber cómo manejar nueva información partiendo de una probabildiad base. Por ejemplo, si suponemos que un suceso tiene un 10% de probabilidades de ocurrir y recibimos nueva información, ¿cuán seguros deberíamos estar de ella?, ¿ahora debería pasar a tener un 20% o 5% de probabilidades?
  • Para comenzar, es interesante llevar a cabo el test “Cuán racional eres” (How rational are you). Cada pregunta está asociada a sesgo cognitivo, por lo que al finalizar el test podrán decirte cuales son tus fortalezas y debilidades, recomendándote contenido de la web para trabajar estas últimos. También el test de “errores comunes” (The Common Misconceptions Test) en donde te presentarán 30 crencias comunes, de los cuales la mitad son ciertos y la otra mitad falsos, y tienes que predecir cuál es cuál apostando puntos de confianza. Esto te ayudará a ver cuán seguro y preciso eres a la hora de tomas decisiones
  • La cuestión es,, ¿hay evidencia de estas herramientas ayuden a las personas a disminuir sus prejuicios? Ya que muchos estudios muestran que el simple hecho de ser conscientes de ellos no ayuda. Spencer nos cuenta que realmente esto depende mucho del sesgo y de la situación. Tomemos por ejemplo la falacia del costo hundido o o irrecuperable (sunk cost fallacy), que básicamente dice a medida que invertimos tiempo, dinero o energía en algo, más difícil nos es abandonarlo por muy mal que vaya. Es difícil porque, aunque al tomar una decisión lo realmente es pensar en el futuro, abandonar supondría equiparar todos esos esfuerzos a tiempo desperdiciado. Sin embargo, simplemente enseñándoles a identificar el patrón de cómo aparece, hará que a las personas les sea sencillo reconocerlo y darse cuenta si deben dejarlo. Mientras que hay otros como el efecto halo, por el que generalizamos a partir de una sola característica (por ejemplo, a alguien guapo podemos atribuirle también las características de inteligente, agradable, y a alguien feo las de aburrimiento o poco amigable) es más difícil de corregir.

Referencias:
Podcast 80.000 hours: Speeding up social science 10-fold, how to do research that’s actually useful & why plenty of startups cause harm
Aplicación Uplift para la depresión
Task Recruiter, una herramienta que facilita el reclutamiento de personas de forma online. 
GuidedTrack, una herramienta que te permite crear tus propios programas sin necesidad de saber programar. 
Web de clearerthinking